El término pandemia proviene del griego “pandemos” y significa “común a todo el pueblo”.  En la actualidad, se emplea para advertir el brote de una enfermedad a nivel global. Adicionalmente, “epidemia” se refiere al alcance de una enfermedad a un segmento amplio de población, pero no total.

En cuanto a la palabra “plaga”, proviene del latín” y significa “golpe” o “herida”. De esta forma, inicialmente el concepto se asociaba a un suceso poco afortunado o desastre de algún tipo. Luego en tiempos del imperio romano, 405 D.C., y con el auge del cristianismo, la palabra plaga adquirió el significado de un golpe desde el cielo. En una época, las epidemias eran vistas como un castigo divino.

Respecto a la noción de “influenza”, tiene un origen italiano en 1504 D.C. y se empleó para describir una enfermedad que afecta a una gran cantidad de personas, debido a la “influencia de las estrellas o el cielo”. Luego “gripe”, ya es un término de origen francés para referirse al mismo fenómeno, usado desde el Siglo XVIII, en que también se usa la noción “pandémie” o pandemia.

No debemos olvidar que una de las grandes catástrofes en términos de muertes en el siglo XX, además de la Primera y Segunda Guerra Mundial, fue la llamada “ Gripe española” (1918- 1919), que causó el deceso de aproximadamente 65 millones de personas. En Chile, dicha pandemia significó la muerte de 23.789 personas con una población a la fecha de 3,6 millones de habitantes.

A continuación, en Athenalab recomendamos una serie de libros para entender mejor la actual amenaza de la pandemia que representa el coronavirus a nivel global y aquellas que estén por venir.

The Great Influenza: The Story of the Deadliest Pandemic In History

John M. Barry
Penguin Books, 2005

Un relato sobre la pandemia más mortífera del siglo XX, así como los aspectos morales que rodearon a este fenómeno en plena Primera Guerra Mundial. La lección más relevante es que las personas o autoridades encargadas de la crisis deben mantener la confianza pública. Sin distorsiones, comunicando en forma oportuna y precisa, sin tratar de manipular nada. Citando a Abraham Lincoln se advierte que “un líder debe comunicar cualquier catástrofe que exista, en forma concreta. Solo de esta forma las personas serán capaces de enfrentarla y superarla.

Pandemic: Tracking Contagions From Cholera to Ebola and Beyond

Sonia Shah
Sara Crichton Books. New York. 2016.

La historia de las pandemias se cuenta a través de un reportaje original y narraciones personalizadas, para así explorar los orígenes de las epidemias, estableciendo situaciones paralelas entre el cólera ­–una de las pandemias más mortíferas y disruptivas– y las nuevas amenazas que hoy afectan a la humanidad. El libro revela como podría ser la próxima pandemia y que medidas debiéramos adoptar para prevenirla. Adicionalmente, la autora detecta y traza las múltiples dimensiones y desafíos de las actuales crisis pandémicas.

Viruses, Plagues, and History: Past, Present and Future

Michael B.A. Oldstone
Oxford University Press. 2010

El autor de este libro es un especialista en virus y asesor científico, director de un laboratorio de inmunología en el Scripps Research Institute y, adicionalmente, un miembro de la Organización Mundial de la Salud, en el programa de erradicación de las paperas y la poliomielitis. Pese a su tremendo conocimiento sobre el tema, su libro es fácilmente comprensible para el público general y está dividido en tres partes. La primera, aborda principios generales de la virología e inmunología. La segunda, está centrada en las pandemias ya pasadas y que, a juicio de este autor, han sido historias superadas con relativo éxito. Y la tercera, se plantea el presente y futuro de estas plagas, incluyendo algunas predicciones. Finaliza planteando que el esplendor de la historia esta dado en mejorar la condición humana, superando las graves enfermedades que nos afectan.

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